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Novità dall’evento di Buxton

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Come avevamo anticipato su Facebook un paio di mesi fa, dal 18 al 20 luglio si è tenuto a Buxton, nel Regno Unito, un evento di 3 giorni dedicato alla via di segnalazione cellulare che risulta malfunzionante nelle persone con PROS a causa di mutazioni somatiche a mosaico nel gene PIK3CA.

Grazie a Mandy Sellars, fondatrice dell’Associazione GoPI3Ks, che nel Regno Unito si occupa di fornire supporto ai pazienti affetti da PROS, siamo riusciti ad avere un resoconto sull’evento predisposto per i pazienti dalla Dottoressa Ralitsa Madsen, ricercatrice molto attiva nel campo delle PROS.

Quella che segue è una traduzione del suo resoconto.

28 luglio 2019 – Ralitsa R. Madsen

Carissimi, come molti di voi sapranno, 10 giorni fa (nota: 18-20 luglio 2019) si è tenuto a Buxton (Regno Unito) un evento scientifico incentrato sulla cosiddetta “via cellulare PI3K/PTEN”. Tra i ricercatori e gli addetti ai lavori questo termine viene impiegato per descrivere un circuito molecolare presente in tutte le nostre cellule. Il gene PIK3CA, che voi tutti conoscete, svolge la funzione di dire alla cellula come produrre la proteina PI3K (un enzima), che è una componente di questo circuito ed è cruciale per la crescita e la sopravvivenza degli esseri umani. In una persona con PROS, in alcune (ma non tutte!) le cellule, il gene PIK3CA è alterato e questo fa sì che venga prodotta una forma più attiva della proteina PI3K e che pertanto ci sia una crescita eccessiva. Le cellule dove il gene PIK3CA è alterato si comportano un po’ come una macchina dove l’acceleratore è quasi costantemente pigiato.   

Nelle nostre cellule si trova un’altra molecola, chiamata PTEN, che è il “freno” della via PI3K. Nelle persone che hanno una versione alterata del gene PTEN, questo freno non funziona e questo fa sì che si sviluppino delle problematiche che hanno alcune analogie con le PROS. Tuttavia, le patologie associate al PTEN – note con il termine ombrello di PHTS (PTEN Hamartoma Tumor Syndrome) – si differenziano dalle PROS sotto molti aspetti. Ad esempio, sono accompagnate da un elevato rischio di sviluppare il cancro che non è presente nelle PROS. Inoltre, possono essere trasmesse dai genitori ai figli.

In molti tumori dell’adulto sono state rinvenute mutazioni nei geni PIK3CA e PTEN. Ecco perché, soprattutto in campo oncologico, vi è grande interesse nello sviluppo di farmaci mirati verso il prodotto di questi due geni. Questi sforzi stanno incominciando a portare benefici anche alle persone che soffrono di PHTS e di PROS. Alcuni di voi potrebbero aver partecipato alla sperimentazione clinica sul farmaco sirolimus condotta dal Professor Semple e dai suoi colleghi in Francia e negli Stati Uniti. I risultati di questa sperimentazione sono stati pubblicati (Parker et al. 2018 Genetics in Medicine) e il Dr. Pierre Vabres li ha presentati al meeting di luglio. La conclusione di questa sperimentazione è stata che il sirolimus, somministrato a basse dosi, ha ottenuto modesti miglioramenti dell’iperaccrescimento in alcuni pazienti, ma non in altri.

Il sirolimus non è tuttavia necessariamente la migliore opzione per le PROS, in quanto non “spegne” nello specifico l’enzima PI3K. La speranza è che un approccio più mirato possa ottenere risultati migliori. Proprio questa considerazione ha fatto sì che venisse avviata un’altra sperimentazione formale (lo studio TOTEM) in Francia, questa volta su un farmaco chiamato  taselisib (o GDC-0032), che agisce proprio spegnendo l’enzima PI3K. Purtroppo, il Dr. Vabres ha riferito che è stato necessario interrompere lo studio a causa di gravi effetti negativi del farmaco in alcuni partecipanti.

Recentemente, in un ospedale francese, ad alcuni pazienti con PROS sono state somministrate basse dosi di un altro farmaco, chiamato alpelisib (o BYL719), ottenendo notevoli miglioramenti in molti di essi (Venot et al. 2019 Nature). Sebbene questo risultato sia incoraggiante, il Dr. Vabres ha sottolineato l’importanza di interpretarli con cautela in questa fase. Alpelisib è stato infatti somministrato come cura compassionevole,  e deve quindi ancora essere valutato in una sperimentazione clinica formale, per garantire che sia effettivamente sicuro da assumere. Questo è di fondamentale importanza per le PROS, dato che il farmaco necessita di essere assunto per tutta la vita. Il Dr. Vabres ha infatti parlato della sua esperienza personale con alpelisib presso il suo centro, mettendo in guardia sul fatto che la riduzione dell’accrescimento è stata solo modesta in alcuni pazienti, il che suggerisce la necessità di condurre altre ricerche e test prima di poter considerare questa molecola uno standard di cura per le PROS. A tale scopo, è imminente l’avvio di uno studio formale su alpelisib nei pazienti PROS, che sarà promosso dalla casa produttrice del farmaco (Novartis) e coinvolgerà molti ospedali in diversi Paesi, compreso il Regno Unito.

Perché è così difficile trovare una soluzione terapeutica ottimale per i pazienti con PROS? Come probabilmente saprete, l’alterazione del gene PIK3CA è frutto del caso, e si verifica in un momento imprecisato durante le prime fasi di sviluppo (più probabilmente durante i primi 3 mesi successivi al concepimento). Pertanto, l’evoluzione della malattia dipende dal momento esatto e dal tipo di cellula/tessuto in cui questa prima alterazione è insorta.  Alcune persone con PROS potrebbero avere solo un dito della mano ingrossato, altre potrebbero avere degli ingrossamenti a livello cerebrale o malformazioni dei vasi sanguigni, il che pone ai clinici una sfida considerevole. Ogni paziente è diverso, ma questo è particolarmente vero nelle PROS. Ecco perché il trattamento deve essere definito su misura per ciascun paziente, in base allo specifico tipo di iperaccrescimento.  È su questo che stiamo lavorando con grande impegno, e occorrerà ancora del tempo prima che gli scienziati e i medici dispongano di informazioni a sufficienza per stabilire con ragionevole certezza quale sia il trattamento ottimale.

Ma al di là delle discussioni sullo sviluppo di farmaci e di carattere squisitamente accademico, la vera novità del meeting di Buxton è stata che per la prima volta un evento della Biochemical Society ha dato spazio a presentazioni di pazienti.  James Vincent, un paziente con PROS, ha raccontato in maniera davvero commovente qual è stata la sua esperienza di vita con la PROS, facendo davvero percepire agli scienziati presenti l’urgenza di continuare a far progressi in questo campo. È stato fonte di grande ispirazione!! Kristin Anthony, una paziente con PHTS e la fondatrice della PTEN Foundation negli Stati Uniti, ha invece parlato delle attività della Fondazione a supporto di nuove iniziative scientifiche volte a migliorare la vita dei pazienti affetti da PHTS.

Sarebbe a mio parere molto utile che le associazioni e i gruppi di sostegno che si occupano di PROS si mettessero in contatto con i gruppi PTEN negli Stati Uniti (https://ptenfoundation.org/) e nel Regno Unito (https://ptenuki.org/) per condividere iniziative o nell’ottica di creare un network formale anche per le PROS.

Il messaggio da portare a casa è che ci sono tutte le ragioni per essere ottimisti e per avere speranza. Serve tuttavia anche una dose di pazienza e di prudenza.  Dall’evento di Buxton sono emersi molti progetti di ricerca di assoluta eccellenza scientifica, che senza dubbio prima o poi daranno buoni frutti. Fino ad allora, è importante che resti vivo e stretto il dialogo tra pazienti, scienziati e clinici, in quanto ciascuno di noi impara qualcosa dalla relazione reciproca. È inoltre una grande fonte di ispirazione e un onore per gli scienziati poter incontrare le persone che desiderano aiutare attraverso le loro ricerche.

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Un sito tutto nuovo

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Come molti sapranno il nostro vecchio sito ha subito un attacco che purtroppo non siamo riusciti a contrastare.

Messo da parte lo sconforto iniziale abbiamo deciso di rimboccarci le maniche e di interpretare questo piccolo intoppo come uno stimolo a rinnovarci.

E così, eccovi online un sito completamente nuovo sia nell’aspetto sia nei contenuti che ora rispecchia in pieno la nuova mission che l’Associazione si è data nell’assemblea dello scorso aprile.

Vi invitiamo ad esplorarlo!